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Dépendance au jeu

La recherche à ce jour montre que les joueurs pathologiques et les toxicomanes partagent plusieurs des mêmes prédispositions génétiques pour l'impulsivité et la recherche de récompense. Tout comme les toxicomanes ont besoin de coups de plus en plus forts pour se défoncer, les joueurs compulsifs poursuivent des projets toujours plus risqués. De même, les toxicomanes et les joueurs compulsifs subissent des symptômes de sevrage lorsqu'ils sont séparés du produit chimique ou du frisson qu'ils désirent. Et quelques études suggèrent que certaines personnes sont particulièrement vulnérables à la fois à la toxicomanie et au jeu compulsif parce que leurs circuits de récompense sont intrinsèquement sous-actifs --- ce qui peut expliquer en partie pourquoi ils recherchent des sensations fortes en premier lieu.

Encore plus convaincant, les neuroscientifiques ont appris que les drogues et le jeu altèrent bon nombre des mêmes circuits cérébraux de manière similaire. Ces informations proviennent d'études sur le flux sanguin et l'activité électrique dans le cerveau des gens qui effectuent diverses tâches sur des ordinateurs qui imitent les jeux de casino ou testent leur contrôle des impulsions. Dans certaines expériences, les cartes virtuelles sélectionnées à partir de différents decks gagnent ou perdent de l'argent à un joueur; d'autres tâches mettent au défi quelqu'un de réagir rapidement aux images individuelles qui clignotent sur un écran mais de ne pas réagir aux autres.

Une étude allemande de 2005 utilisant un tel jeu de cartes suggère que les joueurs à problèmes --- comme les toxicomanes --- ont perdu la sensibilité à leur high: lors de la victoire, les sujets avaient une activité électrique inférieure à la normale dans une région critique du système de récompense du cerveau. Dans une étude de 2003 à l'Université de Yale et une étude de 2012 à l'Université d'Amsterdam, les joueurs pathologiques prenant des tests qui mesuraient leur impulsivité avaient des niveaux d'activité électrique inhabituellement bas dans les régions cérébrales préfrontales qui aident les gens à évaluer les risques et à supprimer les instincts. Les toxicomanes ont également souvent un cortex préfrontal apathique.

Une preuve supplémentaire que le jeu et les drogues modifient le cerveau de manière similaire est apparue dans un groupe étonnant de personnes: les personnes atteintes du trouble neurodégénératif de la maladie de Parkinson. Caractérisée par une raideur musculaire et des tremblements, la maladie de Parkinson est causée par la mort de neurones producteurs de dopamine dans une section du mésencéphale. Au cours de la décennie, les chercheurs ont remarqué qu'un nombre remarquablement élevé de patients atteints de Parkinson - entre 2 et 7 pour cent - sont des joueurs compulsifs. Le traitement d'un trouble contribue probablement à un autre. Pour soulager les symptômes de la maladie de Parkinson, certains patients prennent de la lévodopa et d'autres médicaments qui augmentent les niveaux de dopamine. Les chercheurs pensent que dans certains cas, l'afflux chimique qui en résulte modifie le cerveau d'une manière qui rend les risques et les récompenses --- disons, ceux d'un jeu de poker --- plus attrayants et les décisions les plus irréfléchies plus difficiles à résister.

Une nouvelle compréhension du jeu compulsif a également aidé les scientifiques à redéfinir la dépendance elle-même. Alors que les experts considéraient la dépendance comme une dépendance à un produit chimique, ils la définissent maintenant comme poursuivant à plusieurs reprises une expérience enrichissante malgré de graves répercussions. Cette expérience pourrait être le pic de cocaïne ou d'héroïne ou le frisson de doubler son argent au casino.

"L'idée passée était que vous devez ingérer un médicament qui modifie la neurochimie dans le cerveau pour devenir accro, mais nous savons maintenant que presque tout ce que nous faisons altère le cerveau",

dit Timothy Fong, psychiatre et expert en toxicomanie à l'Université de Californie à Los Angeles.

"Il est logique que certains comportements très gratifiants, comme le jeu, puissent également provoquer des changements [physiques] spectaculaires."

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